Enfermedad del hígado graso no alcohólico (EHGNA)

Consulte la información de NHS Choices sobre la enfermedad del hígado graso no alcohólico, incluidos los síntomas, a quién puede afectarle y la prevención, con enlaces a otros recursos útiles

La enfermedad del hígado graso no alcohólico (EHGNA) es el término utilizado para una amplia gama de afecciones provocadas por la acumulación de grasa dentro de las células del hígado. Generalmente se da en personas con sobrepeso u obesidad.

Un hígado sano debe contener muy poca o ninguna grasa. La mayoría de las personas con EHGNA solo tienen pequeñas cantidades de grasa, que generalmente no causa ningún síntoma y no es perjudicial para el hígado. Esta forma temprana de la enfermedad se conoce como hígado graso o esteatosis.

Sin embargo, solo porque el hígado graso sea inofensivo a corto plazo, no significa que no sea una condición grave:

  • en algunos casos, si la grasa se acumula y empeora, puede provocar la cicatrización del hígado
  • debido a que la enfermedad está relacionada con el sobrepeso u obesidad, las personas con cualquier fase de la enfermedad tienen más riesgo de desarrollar un derrame o un ataque cardíaco

La EHGNA a menudo se diagnostica tras haber realizado pruebas de función hepática (un tipo de análisis de sangre) y haber obtenido resultados anómalos, y queden descartadas otras afecciones hepáticas, como la hepatitis.

Esta página explica:

Las cuatro fases de EHGNA

La EHGNA es muy similar a la hepatopatía alcohólica; no obstante, se desarrolla a causa de otros factores, no por la ingesta elevada de alcohol. A continuación se describen las cuatro fases.

Fase 1: hígado graso (esteatosis)

La esteatosis hepática es la fase 1 de la enfermedad. El exceso de grasa se acumula en las células del hígado, pero se considera inofensivo. Por lo general, no hay síntomas y es posible que ni siquiera se dé cuenta de que la tiene hasta que reciba un resultado anormal de su análisis de sangre.

Etapa 2: esteatohepatitis no alcohólica (EHNA)

En muy pocos casos las personas con hígado graso pasan la fase 2 de la enfermedad, llamada esteatohepatitis no alcohólica (EHNA).

La EHNA es una fase más agresiva de la afección, en la que el hígado se inflama. La inflamación es la respuesta curativa del cuerpo al daño provocado y, en este caso, es una señal de que las células hepáticas se han dañado.

Una persona con EHNA puede sentir un dolor sordo o agudo en la parte superior derecha de su abdomen (en la parte inferior derecha de sus costillas).

Fase 3: fibrosis

Algunas personas con EHNA pasan a desarrollar fibrosis, que se refiere a la inflamación persistente en el hígado que da lugar a la generación de tejido fibroso cicatricial alrededor de las células del hígado y los vasos sanguíneos. Este tejido fibroso reemplaza a una parte del tejido hepático sano, pero todavía existe suficiente tejido sano para que el hígado continúe funcionando normalmente.

Fase 4: cirrosis

En la fase más grave, se desarrollan bandas de tejido cicatricial y grupos de células hepáticas. El hígado se encoge y se llena de grumos. A esto se le llama cirrosis.

La cirrosis tiende a ocurrir pasada la edad de 50-60 años, después de muchos años de inflamación del hígado asociada con las etapas tempranas de la enfermedad.

Las personas con cirrosis hepática provocada por la EHGNA a menudo también sufren diabetes tipo 2.

El daño causado por la cirrosis es permanente y no se puede revertir. La cirrosis progresa lentamente, durante muchos años, haciendo que el hígado deje de funcionar gradualmente. Esto se llama insuficiencia hepática. Obtenga más información sobre la cirrosis hepática, incluidas las señales de advertencia.

¿A quién le afecta?

Es más probable que desarrolle EHGNA si:

  • es obeso o padece sobrepeso
  • tiene diabetes tipo 2 (esto provoca una mayor absorción de grasa en las células del hígado)
  • es mayor de 50 años
  • tiene la presión arterial alta
  • tiene el colesterol alto
  • ha experimentado una pérdida de peso inesperada y rápida, por ejemplo, después de una cirugía de perdida de peso o después de malnutrición

Vivir con EHGNA

La mayoría de las personas con EHGNA no desarrollan problemas hepáticos graves y solo tienen la fase 1 de la enfermedad (hígado graso).

El hígado graso puede desaparecer si se elimina la causa subyacente. Por ejemplo, perder el exceso de peso o controlar mejor la diabetes puede hacer que el hígado graso desaparezca.

Muchas personas no presentan síntomas, aunque es común sentirse cansado y en algunos casos se puede padecer un dolor persistente en la parte superior derecha del abdomen (donde se encuentra el hígado).

Es importante realizar cambios en el estilo de vida para evitar que la enfermedad avance a una etapa más grave y para reducir el riesgo de sufrir un ataque cardíaco o un derrame.

Perder peso y hacer ejercicio

Lo más importante que pueden hacer las personas con EHGNA es participar en un programa de pérdida gradual de peso y hacer ejercicio de manera regular. Esto ayuda de dos maneras: reduciendo la cantidad de grasa en las células del hígado y disminuyendo el riesgo de derrame y ataque al corazón.

Perder peso es especialmente importante si tiene diabetes tipo 2.

Dejar de fumar

Si fuma, es realmente importante dejarlo, ya que esto también ayudará a reducir los riesgos de sufrir un ataque al corazón o un accidente cerebrovascular.

Medicación

Si tiene la presión arterial alta o el colesterol alto, es posible que necesite tratamiento médico para estas afecciones. Aquí tiene más información acerca del tratamiento de la presión arterial alta y el tratamiento del colesterol alto.

Si tiene diabetes tipo 2, es posible que necesite medicamentos que reduzcan los niveles altos de azúcar en la sangre. En primera instancia, será en forma de pastillas, y en ocasiones puede que más de un tipo de pastilla. También puede incluir inyecciones de insulina. Aquí tiene más información acerca del tratamiento de la diabetes tipo 2.

Alcohol

La EHGNA no la provoca el alcohol, pero beber alcohol puede empeorar la enfermedad. Por eso es recomendable dejar de consumir alcohol.

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